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¿Cómo se vuelve canoso el pelo?

Seguro que todos relacionamos el pelo canoso con la vejez,  al mismo tiempo que conocemos a más de una persona (o nosotros mismos) que ya desde muy jóvenes tienen alguna que otra cana. Pero, ¿qué es lo que hace que de repente un pelo que hasta entonces era de color (rubio, castaño, negro o pelirrojo) comience a ser blanco o gris?. Si realizas una búsqueda general por Internet sobre el tema la información que se obtiene es, cuanto menos, controvertida. Muchos factores, como el estrés, se han relacionado popularmente con la aparición de canas, pero pocos estudios han logrado encontrar base científica en la gran mayoría de casos. En este artículo explicamos la fisiología fundamental del crecimiento y coloración del cabello y todo lo que se conoce a ciencia cierta hasta la fecha sobre la aparición de las canas.

Un pelo simplemente es un montón de células muertas queratinizadas (como las de la capa más superficial de la piel) que forman una estructura cilíndrica al estar fuertemente unidas entre sí. Su crecimiento se produce a partir del folículo piloso (raíz), presente en la base de cada pelo y que está formado por una papila dérmica (controla el crecimiento) y un bulbo piloso. Este bulbo piloso contiene dos tipos de células madre, que se van a dividir para que el pelo crezca y que son queratinocitos y melanocitos. Como ya veremos más adelante, la interacción entre estos dos tipos celulares influye en el proceso de aparición de las canas, según un metanálisis que valora los cambios que aparecen en el ciclo piloso con la edad.

El color del pelo viene determinado genéticamente, de forma que todas las células de todos los folículos pilosos de nuestro cuerpo generan pelo con la misma coloración. Ahora bien, en un momento determinado, a unos antes, a otros después y a pocos nunca, algunos pelos dejan de presentar su coloración normal (la que dicen los genes que deben tener) para aclararse hasta volverse blancos o gises. Por qué ocurre esto todavía hoy es un misterio, pero sí que se conocen algunos de los mecanismos por los cuales un pelo puede volverse canoso.

Cada folículo piloso está programado genéticamente para que la pigmentación perfecta tenga lugar únicamente durante 10 ciclos pilosos, por lo que, en principio, alrededor de los 40 años deberían comenzar a aparecer pequeñas alteraciones en la coloración del cabello. Esto muchas veces no es así y se adelanta o se retrasa por la interacción de otros factores, pero de ello se extrae la primera conclusión: cada folículo piloso regula su pigmentación de manera individual, lo cual explica por qué unos pelos son canosos y otros no.

Por otro lado, hablábamos antes de la relación importante que se establece entre melanocitos y queratinocitos en el proceso de coloración del cabello. Pues bien, se ha observado que la primera afectación del color del pelo se produce por una disminución en la actividad de un enzima (tirosinasa) que se encuentra en los melanocitos del bulbo piloso. Esto junto con una mala comunicación entre queratinocitos y melanocitos genera un ambiente que afecta directamente al proceso de pigmentación del pelo en formación.

Existen también estudios que confirman que el daño celular por oxidación que generan unas sustancias químicas denominadas “especies reactivas de oxígeno” (ROS) sobre los melanocitos, provocan mutaciones en su ADN que favorecen la aparición de las canas por alteración genética. Además, fallan los mecanismos de defensa (sustancias antioxidantes) que la célula tiene para hacer frente a las ROS y que éstas no dañen el núcleo de la célula.

En definitiva, cuando se demuestra la existencia de muchos mecanismos que producen una sola cosa, pero ninguno de ellos por sí solo parece ser capaz de provocar el resultado que se observa, quiere decir que todavía nos falta por descubrir el mecanismo principal del proceso por el cual el pelo se vuelve canoso. Con total seguridad, algún día la ciencia será capaz de describir paso a paso este proceso, pero hasta entonces tendremos que conformarnos con lo poco que se ha demostrado cierto.

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Acerca de candres

Soy estudiante de medicina en la Universitat de Lleida. Amante de todo lo relacionado con la salud, en la actualidad trabajo en el proyecto de Ciencia Inquieta, donde trato de acercar el conocimiento científico-médico al público general.

3 comentarios el “¿Cómo se vuelve canoso el pelo?

  1. ¿Cómo se define un ciclo piloso? ¿Cómo se pasa de un ciclo al siguiente?

    • Un ciclo piloso es la vida de cada pelo individual. El pelo pasa por varias fases: una fase de crecimiento que dura entre 3 y 7 años; una de involución que dura 3 a 4 años en el que la maquinaria de crecimiento degenera; una fase de reposo que dura de 3 a 4 años; y una nueva fase de crecimiento en el que un nuevo pelo se forma al lado del anterior y, en su crecimiento, lo empuja hasta que cae
      El ciclo del pelo termina con la caída del mismo.

  2. [...] uñas no son más que células queratinizadas compactadas, al igual que el pelo y la piel, diferenciándose unas estructuras de otras básicamente en el porcentaje de agua que [...]

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